Un nuevo estudio publicado en la revista Nature Climate Change descubre que si Bitcoin se implementa a ritmos similares a los de otras tecnologías ya incorporadas, por sí solo podría producir suficientes emisiones para elevar las temperaturas globales en 2° C para el 2033.

«Bitcoin es una criptomoneda con grandes requerimientos de hardware, y esto obviamente se traduce en grandes demandas de electricidad», dijo Randi Rollins, estudiante de maestría en la Universidad de Hawaii en Manoa y coautor del trabajo.

Randi Rollins

Comprar con bitcoins y otras monedas criptográficas, que son formas de moneda que existen digitalmente a través del cifrado, requiere grandes cantidades de electricidad. Las compras de Bitcoin crean transacciones que son registradas y procesadas por un grupo de individuos denominados mineros. Los mineros agrupan en un bloque cada transacción de Bitcoin realizada durante un periodo de tiempo específico. A continuación, los bloques se añaden a la cadena, que es el libro mayor público. El proceso de verificación por parte de los mineros, que compiten por descifrar una prueba de trabajo computacionalmente exigente a cambio de bitcoins, requiere grandes cantidades de electricidad.

Las necesidades de electricidad de Bitcoin han creado considerables dificultades y un amplio debate en línea sobre dónde colocar las instalaciones o anillos que calculan la prueba de trabajo de Bitcoin. Un tema algo menos discutido es el de los impactos ambientales de la producción de toda esa electricidad para minar bitcoins.

Un equipo de investigadores de UH Manoa analizó información como la eficiencia energética de los ordenadores utilizados por Bitcoin, la ubicación geográfica de los mineros que probablemente calcularon Bitcoin y las emisiones de CO2 de la producción de electricidad en esos países. Basándose en los datos, los investigadores estimaron que el uso de bitcoins en el año 2017 emitió 69 millones de toneladas métricas de CO2.

Los investigadores también estudiaron cómo otras tecnologías han sido adoptadas por la sociedad, y crearon escenarios para estimar las emisiones acumuladas de Bitcoin en caso de que creciera a la velocidad a la que otras tecnologías han sido incorporadas.

El equipo descubrió que si Bitcoin se incorpora, incluso al ritmo más lento al que se han incorporado otras tecnologías, sus emisiones acumuladas serán suficientes para calentar el planeta por encima de los 2°C en sólo 22 años. Si se incorpora al ritmo medio de otras tecnologías, se acerca más a los 16 años.

«Actualmente, las emisiones del transporte, la vivienda y los alimentos se consideran los principales contribuyentes al cambio climático en curso. Esta investigación ilustra que Bitcoin debe ser añadido a esta lista», dijo Katie Taladay, estudiante de maestría de UH Manoa y coautora del trabajo.

Katie Taladay

«No podemos predecir el futuro de Bitcoin, pero si se implementa a un ritmo aún más lento al que se han incorporado otras tecnologías, significará muy malas noticias para el cambio climático y las personas y especies afectadas por él», dijo Camilo Mora, profesor asociado de geografía en la Facultad de Ciencias Sociales de la Universidad de Manoa y autor principal del estudio.

«Con la devastación cada vez mayor creada por las condiciones climáticas peligrosas, la humanidad está aceptando el hecho de que el cambio climático es tan real y personal como puede serlo», añadió Mora. «Claramente, cualquier desarrollo adicional de las criptomonedas debe apuntar críticamente a reducir la demanda de electricidad, si se quiere evitar las consecuencias potencialmente devastadoras de 2°C del calentamiento global».